Investeerder in beeld: Carel en Gerda van Bemmelen


“Geen hand ophouden, maar uitgaan van zelfredzaamheid. Het kan en het werkt, dus dan moet je het doen – en goed ook: je moet er vol ingaan. Katakle is een groep fantastische en oprecht betrokken mensen, en daar ben ik ontzettend trots op. Maar we zijn nog niet klaar.”


Carel en Gerda van Bemmelen zijn al meer dan 40 jaar samen. De laatste tien jaar neemt Benin een belangrijke plaats in hun leven in. Carel
ook wel de “keizer van Katakle”stond aan de basis van het netwerk en is zeker zes keer in Benin geweest. Gerda werd aangestoken door zijn enthousiasme en ging vijf keer naar Benin.

Ras-ondernemer Carel daagde in 2008 Pascal Djohossou uit om groot te denken. “Op dat moment werden de inkomsten van The Hunger Project Nederland verspreid over vele landen. Daardoor werd in te veel gebieden te weinig geïnvesteerd. Ik wilde me verbinden, mits we ons zouden concentreren op een kleiner gebied. Dan kun je echte resultaten boeken en impact laten zien. Ik vroeg wat er nodig was om één land hongervrij te maken.”

Koningssjerp

Tijdens de eerste reis ontmoette Carel een lokale koning, die toestemming moest geven voor de programma’s. “Na een goed en geanimeerd gesprek verklaarde hij me tot zijn adviseur. Ik kreeg een sjerp en kon nog net een kus op mijn mond ontwijken. Die sjerp hangt nu samen met allerlei andere Benin memorabilia in een klein Benin-altaar in mijn werkkamer.”

Gerda vertelt dat Carel enorm enthousiast terugkwam van die reis. “Ik wilde het eerst zelf zien voordat ik me ook zou verbinden. In Benin raakte ik vooral onder de indruk van de vrouwen. Hoe zij het woord nemen bij de opening van een epicentrum en hun rol claimen in een leiderschapscomité – ze zijn zo sterk. Na die reis was ik overtuigd: het vuurtje was aan.“

Ultieme armoede-indicator

Het meest trots zijn Carel en Gerda op Kissamey, waar ze elke reis terugkeerden. Gerda: “Het is telkens anders. Het gaat beter, het is schoner, de mensen zijn gezonder en beter gekleed en de betrokkenheid is groter.” Carel vult aan: “En de vrouwen hebben meer armbanden om en meer goud in hun oren. Dat is hun verzekeringspotje. Die indicatoren voor zelfredzaamheid zijn leuk, maar voor mij hoeft het niet zo moeilijk. De sieraden zijn mijn ultieme armoede-indicator – mijn meetinstrument in één oogopslag.”

Er vol ingaan

Wat heeft Katakle het stel gebracht? Gerda vertelt dat ze een nieuwe blik op de wereld kreeg. “Ik heb totaal andere mensen leren kennen, heb meer begrip en minder vooroordeel.” Voor Carel raakt Katakle aan zijn diepe overtuiging dat met de juiste prikkels elk mens – ongeacht zijn of haar achtergrond – zichzelf kan ontwikkelen. “Ik wist dat het zo in Nederlandse bedrijven werkt. En ik vind het prachtig om te zien dat het ook werkt in een dorp op het platteland van Benin.”

Gerda vult aan: “Het is voor ons het enige project dat werkt. Door het mensen zelf te laten doen. Geen hand ophouden, maar uitgaan van zelfredzaamheid. Het kan en het werkt, dus dan moet je het doen – en goed ook: je moet er vol ingaan.”

En dat hebben ze dan ook gedaan. Carel heeft behoorlijk wat nieuwe Katakle-leden aangedragen. “Mensen met teveel geld heb ik er meteen bijgesleept – dat heb ik soms best hard ingestoken. Maar met resultaat. Katakle is een groep fantastische en oprecht betrokken mensen, en daar ben ik ontzettend trots op. Maar we zijn nog niet klaar, dus reken maar dat ik tijdens de jubileumreis iedereen weer weet te vinden. Mijn doel: nog vier ‘geadopteerde’ epicentra die hun weg naar zelfredzaamheid kunnen afmaken.”