Erik Heringa: Op investeerdersreis naar Benin

Erik Heringa in Benin

“Daar stond ik dan met mijn koffertje op Schiphol. Nerveus. Aarzelend schudde ik de eerste handen. Het bleek een zeer diverse groep − een heel leuke verzameling van voornamelijk ondernemers en mensen uit het bedrijfsleven.

Ik ben eerder in ontwikkelingsgebieden geweest. Mijn moeder komt uit een ontwikkelingsland en ze heeft me al vroeg in mijn leven op het hart gedrukt dat de wereld waarin ik leef niet vanzelfsprekend is. Toch is Benin van een andere orde. Geen industrie, amper exportproducten, weinig goed opgeleide mensen. Waar moet je beginnen?

The Hunger Project gebruikt een interessant model: mobiliseert mensen in arme, onbereikbare gebieden en bouwt een dienstencentrum. Een schooltje, een kleine kliniek, een zaal waar iedereen bij elkaar kan komen, een microkredietbank, ondersteuning voor landbouw. Tezamen heet dat een epicentrum − een klein gebouw, gebouwd en gerund door de mensen zelf. En dat laatste, dat is de crux. “Ze moeten het zelf gaan doen”, zegt Pascal Djohossou, de visionaire directeur van The Hunger Project Benin. En gelijk heeft hij. Het traject naar zelfstandigheid duurt lang, wel zo’n acht jaar. Veel tijd en moeite worden geïnvesteerd in het trainen van de mensen om over hun eigen lot te kunnen beschikken en de tent zelf te runnen. De epicentra die we bezoeken worden goed geleid, vooral door vrouwen (natuurlijk!).

De ontmoetingen zijn intensief, de vertalers doen hun uiterste best om alles over en weer mee te geven. De groep luistert aandachtig en stelt veel vragen. Het laatste epicentrum waar we onaangekondigd op bezoek gaan geeft een goed beeld van hoe het er echt aan toe gaat. Alles draait, alle kinderen zitten netjes op hun stoel naar de lerares te luisteren en er zijn die ochtend net twee baby’s geboren. Ik zie Evelijne, directeur van The Hunger Project Nederland, een bekende uit het epicentrum omhelzen en er wordt over en weer uitvoerig Frans gebabbeld. Ik sla het plaatje op in mijn hoofd. Wat een verschil wordt hier gemaakt.”

Erik Heringa

Erik vertrok in 2013 samen met 30 investeerders naar Benin om het werk van The Hunger Project met eigen ogen te aanschouwen.